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junio13

Aplicaciones del ZnO como catalizador

A. Chica

En Ciencia de Materiales, el óxido de zinc se clasifica como un semiconductor del grupo II-VI, cuya covalencia se encuentra en el límite entre los semiconductores iónicos y covalentes. Las propiedades fisicoquímicas particulares que presenta el ZnO (alta estabilidad química, alto coeficiente de acoplamiento electroquímico, amplia gama de absorción de la radiación y alta fotoestabilidad, biocompatibilidad y biodegradabilidad) lo convierten en un material único con múltiples aplicaciones. Por otro lado, el ZnO se puede sintetizar con una gran variedad de formas y tamaños (agujas, esferas, discos, prismas, cubos, cintas, anillos, hélices, etc.), lo que permite que pueda ser aplicado en una amplia variedad de campos tecnológicos. Por todo lo dicho, el desarrollo de un método de preparación, recuperación o reciclado de óxido de zinc que pueda ser utilizado a escala industrial se ha convertido en un tema de interés creciente tanto en la ciencia como en la industria.

Entre sus múltiples aplicaciones está cobrando un especial interés su uso como catalizador y soporte de catalizadores, por lo que está siendo objeto de una intensa investigación. Actualmente ya se utiliza como catalizador, acompañado de cobre y alúmina, en la producción de metanol, el tercer producto químico más importante de la industria química. En el último año se le ha prestado especial interés a su aplicación en el campo de la fotocatálisis, para llevar a cabo la descomposición de contaminantes orgánicos por fotooxidación. También se está estudiando su actividad en reacciones de condensación de Knoevenagel, uno de los métodos más útiles y ampliamente empleados para la formación de enlaces carbono-carbono, que resulta de gran ayuda en la síntesis de productos de la química fina.

En cuanto al ámbito de las nuevas energías, el ZnO también ha sido utilizado con éxito como soporte de catalizadores de níquel y cobalto para la producción sostenible de hidrógeno (reformado de bioetanol), así como en la producción de biodiesel con altos rendimientos. Esta intensa actividad llevada a cabo en el área de la catálisis pone de manifiesto el enorme interés que el ZnO despierta y el futuro prometedor que le espera.

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